Paludismo (o malaria), el diminuto asesino que mata a un niño cada dos minutos

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Calentura, cuartana, terciaria, malaria… muchas formas diferentes de llamar a un único problema, el paludismo. Hoy, 25 de abril, se celebra ‘su’ Día Mundial, el de una enfermedad que afecta cada año a más de 200 millones de personas en todo el mundo. A muchos de ellos de una manera letal.

La definición exacta sería: “Enfermedad infecciosa que se caracteriza por ataques intermitentes de fiebre muy alta y se transmite por la picadura del mosquito anofeles hembra.” Causado por un parásito llamado Plasmodium que se transmite por la picadura de las hembras de mosquito Anopheles.

El asesino más letal y pequeño del mundo

Existen cinco especies diferentes de Plasmodium pero lo más importantes son Plasmodium falciparum responsable del 99% de las muertes a nivel global, por esta enfermedad, y Plasmodium vivax, que tiene una mayor prevalencia en los países subsaharianos. La población que más en riesgo se encuentra desgraciadamente son los niños, ya que se tienen datos de que el 70% de las muertes que se producen por esta enfermedad son en niños menores de cinco años. Cada dos minutos muere un niño a causa de la malaria. No obstante, la mitad de la población mundial se encuentra en riesgo severo de ser infectados, pero como ya se ha mencionado, los niños, y también las embarazadas son las que más riesgo corren. Es por este motivo que campañas de tratamiento preventivo para estos grupos de riesgo no supone un gran coste frente a los beneficios que representa.

En zonas donde la malaria no es una enfermedad donde haya una alta transmisión, la población en general no llega a adquirir inmunidad, por lo que todo el mundo se encuentra con el mismo riesgo de ser infectado y contraer la enfermedad.

Los síntomas clásicos de la malaria comprenden fiebre, dolor de cabeza y escalofríos, y suelen aparecer entre 10 y 15 días después de la picadura del vector. A parte de estos síntomas se puede producir anemia, debido a la destrucción de los glóbulos rojos por parte del parásito. Todo esto, si no se controla de la manera debida, puede evolucionar rápidamente y acabar provocando la muerte.

Como se ha comentado anteriormente, la transmisión del Plasmoidum se realiza a través de la picadura de la hembra de Anopheles, por lo que es fácil infectarse sin darse cuenta, ya que los síntomas de la picadura aparecen una vez se ha producido. Es por este motivo que uno de los principales objetivos de la OMS es el control del vector. Para ello se han desarrollado diferentes estrategias:

  • Uso de mosquiteras tratadas con insecticida. La mayoría de picaduras suceden durante la noche mientras se duerme. Si esto se realiza bajo mosquiteras tratadas debidamente se pueden reducir considerablemente el número de picaduras de mosquitos.
  • Uso de insecticidas en el interior. Matando así los posibles mosquitos que se encuentren en el interior de las casas.

Estas son las dos grandes medidas de control del vector que podemos realizar, pero aparte hay más, como el control de crecimiento de larvas de mosquito y las medidas de protección personal (repelentes, ropa adecuada…). A parte de estas medidas, que son las que se han de tener en los países endémicos, en casos de que se vaya a viajar a un país donde el riesgo de contraer la infección es elevado se han de seguir ciertas recomendaciones. Tratamientos profilácticos, correcta protección, vestimenta adecuada… son solo algunos de los consejos que se han de seguir. Queda claro que el paludismo es un problema de grandes magnitudes, por lo que la OMS ha detallado una serie de metas que se pretenden conseguir antes de 2030. Estas son:

  • Reducir la incidencia del paludismo al menos en un 90%
  • Reducir la mortalidad por paludismo al menos en un 90%
  • Eliminar la enfermedad al menos en 35 países
  • Impedir su reaparición en los países en los que se ha certificado su ausencia

Metas ambiciosas pero posibles si se continúa trabajando en la prevención de la transmisión cómo hasta ahora. Poco a poco, con la colaboración de todos los países y organizaciones internacionales se puede conseguir que dejen de morir tantas personas por un motivo evitable.

Si estás más interesado en el tema, la página de la OMS tiene una sección dedicada exclusivamente a esta enfermedad. Ésta incluye artículos, informes y vídeos… No dudes en consultarla para saber más sobre este gran problema.

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